¿Qué es Ethereum y qué son los contratos inteligentes?

Ethereum es una plataforma informática descentralizada. Genera un token de criptomoneda conocido como Ether. Los programadores pueden escribir «contratos inteligentes» en la cadena de bloques de Ethereum, y estos contratos se ejecutan automáticamente de acuerdo con su código.

¿Qué es Ethereum?

Ethereum a menudo se menciona al mismo tiempo que Bitcoin, pero es bastante diferente. Bitcoin es una criptomoneda y una red de pago descentralizada que permite transferir tokens de Bitcoin entre usuarios.

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El proyecto Ethereum tiene objetivos más grandes. Como dice el sitio web de Ethereum, «Ethereum es una plataforma descentralizada que ejecuta contratos inteligentes». Estos contratos se ejecutan en la «Máquina virtual de Ethereum», una red informática distribuida compuesta por todos los dispositivos que ejecutan nodos de Ethereum.

La parte de «plataforma descentralizada» significa que cualquiera puede configurar y ejecutar un nodo Ethereum, de la misma manera que cualquiera puede ejecutar un nodo Bitcoin. Cualquiera que quiera ejecutar un «contrato inteligente» en los nodos debe pagar a los operadores de esos nodos en Ether, que es un token de criptomoneda vinculado a Ethereum. Por lo tanto, las personas que ejecutan nodos de Ether brindan poder de cómputo y se les paga en Ether, de manera similar a cómo las personas que ejecutan nodos de Bitcoin brindan poder de hash y se les paga en Bitcoin.

En otras palabras, mientras que Bitcoin es solo una cadena de bloques y una red de pago, Ethereum es una red informática distribuida con una cadena de bloques que se puede usar para muchas otras cosas. La información detallada está disponible en el documento técnico de Ethereum.

¿Qué es el éter?

Ether es el token digital (o criptomoneda) asociado con la cadena de bloques Ethereum. En otras palabras, Ether es la moneda y Ethereum es la plataforma. Sin embargo, ahora la gente suele utilizar estos términos indistintamente. Por ejemplo, Coinbase le permite comprar Ethereum, lo que significa fichas de Ether.

Esto es técnicamente «altcoin», que en realidad solo significa una criptomoneda que no es Bitcoin. Al igual que Bitcoin, Ether está respaldado por una cadena de bloques descentralizada, en este caso, la cadena de bloques Ethereum.

Los desarrolladores que desean crear aplicaciones, o «contratos inteligentes», en la cadena de bloques de Ethereum necesitan el token de Ether para pagar los nodos que lo alojan, mientras que los usuarios de aplicaciones basadas en Ethereum pueden necesitar Ether para pagar los servicios de esas aplicaciones. Las personas también podrían vender servicios fuera de la red de Ethereum y aceptar pagos en Ether, o los tokens de Ether podrían venderse por efectivo en un intercambio, al igual que Bitcoin.

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¿Por qué son interesantes las aplicaciones descentralizadas?

La cadena de bloques de Bitcoin almacena un historial de transacciones de Bitcoin, y eso es todo. La cadena de bloques de Ethereum almacena los tokens de Ether en las billeteras de las personas, pero también almacena el estado más reciente de cada contrato inteligente, así como el código de cada contrato inteligente.

Una cadena de bloques es un libro mayor distribuido almacenado en varias ubicaciones, lo que significa que los datos del contrato inteligente se almacenan en esos nodos de Ethereum. Si crea un «contrato inteligente», también conocido como aplicación, en la cadena de bloques, se almacena y ejecuta de manera descentralizada.

A modo de comparación, piense en muchas de las aplicaciones que usamos hoy. Esto incluye aplicaciones de correo electrónico como Gmail, aplicaciones para tomar notas como Microsoft OneNote y cualquier otra cosa en la que use una aplicación y almacene sus datos en los servidores de una empresa. Si la empresa que almacena sus datos bloquea sus cuentas, cierra la aplicación o cierra, perderá todos los datos que tenía en esa aplicación a menos que tenga una copia de seguridad fuera de línea.

Si estuviera utilizando una aplicación creada sobre Ethereum, tanto el código que la compone (el código del contrato inteligente) como los datos personales (el estado del contrato inteligente) se almacenarían en la cadena de bloques. Cada vez que usaba una aplicación y cambiaba sus datos, todos los nodos de Ethereum actualizarían el estado del contrato inteligente. Esto significa que no hay un «punto de falla» central que pueda quitarle el acceso a los datos o cerrar la aplicación que usa. Sus datos y el código de la aplicación en sí se respaldarían en todo el mundo, y nadie podría desconectar todas esas notas. Por supuesto, sus datos serían encriptados por la cadena de bloques para que nadie más pudiera leerlos.

¿Qué son los contratos inteligentes?

Los contratos inteligentes son aplicaciones que se ejecutan en la máquina virtual de Ethereum. Esta es una «computadora mundial» descentralizada donde todos esos nodos Ethereum proporcionan el poder de cómputo. Cualquier nodo que proporcione potencia informática se paga por ese recurso en tokens Ether.

Se denominan contratos inteligentes porque puede escribir «contratos» que se ejecutan automáticamente cuando se cumplen los requisitos.

Por ejemplo, imagine construir un servicio de crowdfunding similar a Kickstarter sobre Ethereum. Alguien podría configurar un contrato inteligente de Ethereum que reuniría dinero para enviarlo a otra persona. El contrato inteligente podría escribirse para decir que cuando se agreguen $ 100,000 de moneda al grupo, todo se enviará al destinatario. O, si no se alcanza el umbral de $100,000 dentro de un mes, toda la moneda se devolverá a los tenedores originales de la moneda. Por supuesto, esto usaría tokens Ether en lugar de dólares estadounidenses.

Todo esto sucedería de acuerdo con el código de contrato inteligente, que ejecuta automáticamente las transacciones sin la necesidad de que un tercero de confianza retenga el dinero y firme la transacción. Por ejemplo, Kickstarter cobra una tarifa del 5 % además de una tarifa de procesamiento de pagos del 3 % al 5 %, lo que significaría entre $8000 y $10 000 en tarifas en un proyecto de crowdfunding de $100 000. Un contrato inteligente no requeriría pagar tarifas a un tercero como Kickstarter.

Los contratos inteligentes se pueden usar para muchas cosas diferentes. Los desarrolladores pueden crear contratos inteligentes que proporcionen características a otros contratos inteligentes, de forma similar a cómo funcionan las bibliotecas de software. O los contratos inteligentes podrían simplemente usarse como una aplicación para almacenar información en la cadena de bloques de Ethereum.

Para ejecutar realmente el código de contrato inteligente, alguien tiene que enviar suficiente Ether como tarifa de transacción; cuánto depende de los recursos informáticos necesarios. Esto paga a los nodos de Ethereum por participar y proporcionar su poder de cómputo.

CryptoKitties usa contratos inteligentes

Una de las aplicaciones más conocidas creadas con contratos inteligentes en la red Ethereum es CryptoKitties, que se anuncia a sí misma como «uno de los primeros juegos del mundo creado con tecnología blockchain».

Esencialmente, CryptoKitties es una forma de «coleccionable» digital almacenada en la cadena de bloques de Ethereum. CryptoKitties proporciona una buena demostración de la capacidad de almacenar e intercambiar elementos digitales en la red Ethereum.

Los nuevos CryptoKitties se generan a través de la «reproducción». Esto implica elegir dos CryptoKitties base y gastar tokens Ether para ejecutar un contrato inteligente. Los contratos utilizan los dos gatos elegidos para generar un nuevo CryptoKitty. Estos gatitos y los detalles del proceso de reproducción se almacenan en el libro mayor público de la cadena de bloques de Ethereum.

Puede «poseer» CryptoKitties, que se almacenan en el libro mayor de blockchain de Ethereum. Puedes venderlos o intercambiarlos con otras personas, o comprarlos. Esto es diferente a usar una aplicación de teléfono inteligente que le permite comprar, intercambiar y criar gatos. Por lo general, se almacenarán en los propios servidores de la aplicación y podría perder sus preciadas mascotas digitales si la empresa cierra la aplicación o bloquea su cuenta. Pero, debido a que CryptoKitties se almacena en la cadena de bloques, eso no puede suceder. Nadie puede quitarte tus gatitos.

En diciembre de 2017, casualmente, alrededor de los precios más altos de todos los tiempos de Bitcoin, la gente había gastado el equivalente en Ether de más de $12 millones en CryptoKitties, y el CryptoKitty más caro se vendió por alrededor de $120,000.

Al igual que Ether, Bitcoin y pinturas caras, CryptoKitties vale lo que la gente esté dispuesta a pagar por ellos.

Crédito de imagen: AlekseyIvanov/Shutterstock.com, Ethereum, CryptoKitties.

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